自1995年以来,世界上最古老的区块链一直隐藏在纽约时报

这确实为“记录纸”赋予了新的含义。

我第一次听说区块链是在一个派对上,我的一个朋友整晚都在谈论这个叫做比特币的东西以及为什么我应该买一些。我怀疑很多人都有类似的经历。虽然比特币可以归功于将区块链,一种分布式数字分类账 ,带入流行话语,但它并不是这项模糊技术的关键特征的先驱。事实上,这个世界上最古老的区块链比比特币早了13年,并且它一直躲在普通的视线中,每周在世界上流传最广的报纸之一——纽约时报的分类部分印刷。

世界上第一个区块链

区块链的核心只是一个由用户网络维护并通过加密技术保护的数据库。当新信息添加到数据库时,它被分配在“块”中,可以将其视为此数据的容器。通常会创建一个新块并将其链接到先前创建的块的“链”。每个块都有一个称为哈希的唯一ID,它通过运行前面的块的ID和通过加密算法存储在当前块中的数据来创建。这确保了存储在区块链上的所有数据的完整性,因为改变任何块中的数据将产生不同的散列。

今天,“区块链”被视为大多数加密货币和数字代币系统(如比特币以太坊)基础技术的简写。尽管区块链可以用作金融交易的不可变记录,但这远远不是它们的唯一用途。实际上,任何类型的信息都可以添加到区块链中,过去从杂草菌株虚拟小猫寿司和稀有艺术品的所有内容都存储在分布式分类帐中。Blockchains,因为它们构成了一个按时间顺序排列的散列数据,最初是由密码学家Stuart Haber和Scott Stronetta于1991年发明的,他们的用例不那么雄心勃勃。相反,Haber和Stornetta将这项技术设想为一种为数字文档加时间戳以验证其真实性的方法。正如他们“密码学杂志”上发表的一篇论文中所详述的那样,证明文件创建或最后修改时的能力对于解决知识产权等问题至关重要。

在meatspace中,有各种平凡的方式来为文档添加时间戳,例如将文档发送到密封的信封中或在笔记本中按时间顺序排列。在这些情况下,任何篡改的证据 - 如打开信封或试图将页面插入笔记本 - 都将是显而易见的。但是,当涉及到验证数字文档的真实性时,确定文档是否已被更改则要困难得多。正如Haber和Stornetta所认识到的那样,对数字文档加时间戳需要解决两个问题。首先,数据本身必须加上时间戳“以便在没有明显改变的情况下甚至不可能改变文档的一位。”其次,改变时间戳本身是不可能的。该问题的一个显而易见的解决方案是将数字文档发送到时间戳服务,该服务将文档保留在“数字保险箱”中,其满足上述两个标准。这种方法的缺点是它会损害提交文档的人的隐私,并且文档在服务发送或存储时可能会被破坏。

而Haber和Stornetta所得到的解决方案是通过加密散列算法运行文档,该算法为文档生成唯一的ID。如果在文档中更改了单个位并再次通过散列算法运行,则ID将完全不同。这个想法与数字签名的相关概念相结合,可以用来唯一地识别签名者。因此,用户可以只发送加密哈希值,而不是将整个文档发送到时间戳服务,该加密哈希值可以由服务签名以确保它在某个时间被接收并且没有被破坏 - 有点像公证IRL文件。但纽约时报在哪里发挥作用?在加密货币中,哈希被发布到称为区块链的公共分类账中,任何人都可以自己看到数据的完整性是完整的。哈伯和斯托内塔意识到,这个国家的记录纸可以起到类似的作用。

鼓舞着Satoshi

Haber和Stornetta在他们1991年的研究论文中描述的是区块链的原型版本,它为当今大多数加密货币提供支持。事实上,当Satoshi Nakamoto在2008年的白皮书中首次描述比特币时,引用的八篇论文中有三篇是由Haber和Stornetta撰写的。当被问及他是如何感受到比特币的灵感时,斯托内塔告诉华尔街日报华尔街日报,感觉“非常酷”。

但比特币发明前14年,Haber和Stornetta创建了自己的时间戳服务Surety,将他们的计划付诸行动。

从2009年开始,纽约时报的Surety哈希的一个例子。图片:Surety

Surety的主要产品名为“AbsoluteProof”,可作为数字文档的加密安全封条。其基本机制与Haber和Stornetta的原始论文中描述的相同。客户使用Surety的AbsoluteProof软件创建数字文档的哈希值,然后将其发送到Surety的服务器,在那里加盖时间戳以创建密封。该密封是加密安全的唯一标识符,然后返回到软件程序以便为客户存储。与此同时,Surety客户创建的封条和其他密封件的副本将被发送到AbsoluteProof“通用注册数据库”,这是一个完全由Surety客户封条组成的“哈希链”。这创造了有史以来所有Surety印章的不可变记录,因此公司或任何恶意行为者都无法修改印章。但它遗漏了区块链方程式的一个重要部分:无信任。谁能相信Surety的内部记录是合法的呢?

Surety不是将客户哈希发布到公共数字分类帐,而是每周为数据库添加所有新密封的唯一哈希值,并在纽约时报中发布此哈希值。哈希被放置在“通知与失物招领”标题下的“ 时代”分类部分的小广告中,自1995年以来每周出现一次。据该公司称,“这使得包括Surety在内的任何人都无法回溯时间戳或验证与原件不完全相同的电子记录。”或者几乎不可能。

正如以太坊的联合创始人Vitalik Buterin 在Twitter上开玩笑说,如果有人想要妥协Surety的区块链,他们可以“制作具有不同哈希链的虚假报纸并更广泛地传播它们。”鉴于“纽约时报”的平均每日印刷发行量约为570,000副本,这可能是本世纪的特技。

原文作者:Daniel Oberhaus

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